1. El circuito eléctrico

Elementos de un circuito eléctrico

Un circuito eléctrico es un conjunto de componentes que generan y controlan el paso de la electricidad para transformarla en efectos útiles.

Un ejemplo sencillo de circuito eléctrico es el que todos utilizamos al encender la luz eléctrica de una habitación.

Los circuitos están formados por cuatro tipos de componentes. Los generadores, conductores, receptores y elementos de control que se estudian a continuación.

Generadores

Estos componentes son los encargados de generar corriente eléctrica. Para conseguirlo impulsan a los electrones a su través para que circulen por el circuito.

Ejemplos de generadores son las pilas y baterías, las dinamos de las bicicletas, los alternadores de los automóviles o las placas solares.

Conductores

Los conductores transportan la electricidad entre los componentes del circuito. Los materiales más comunes utilizados para conducir electricidad son:

Cobre:
Es el más utilizado en los cables de los edificios y de los cables flexibles de los aparatos eléctricos.
Aluminio y acero:
Son los materiales más utilizados en los cables de alta tensión porque no se oxidan en la intemperie y son más baratos que el cobre.
Oro y níquel:
Se utilizan en el recubrimiento de los contactos eléctricos para evitar la oxidación y mejorar la conducción.
Estaño, plomo y plata:
Por su baja temperatura de fusión (menor de 300ºC) se utilizan en la soldadura de componentes electrónicos. La plata, a pesar de ser más cara, se utiliza cada vez más porque evita los efectos tóxicos del plomo.

Receptores

Los componentes receptores transforman la electricidad en efectos útiles como luz, calor, movimiento, etc.

Algunos ejemplos de receptores son las bombillas, batidoras, horno microondas, frigorífico, televisor, etc.

Elementos de control

Estos elementos permiten controlar el paso de la electricidad según convenga. El ejemplo más sencillo es un interruptor que enciende o apaga la luz dejando pasar la electricidad cuando nos conviene.

Dependiendo de cómo se accionen hay varios tipos de elementos de control.

Accionamiento manual:
Los interruptores, pulsadores, mandos giratorios, etc. Permiten a las personas controlar los aparatos eléctricos.
Protección eléctrica:

El fusible, diferencial, interruptor automático, etc. Cortan la electricidad para proteger la instalación eléctrica y que no se quemen los cables si hay un cortocircuito o una sobrecarga.

También nos protegen la vida cortando la corriente antes de que una derivación eléctrica pueda electrocutarnos.

Accionamiento automático:
Algunos elementos de control se accionan a partir de señales eléctricas. Esto permite un control automático, sin que nadie intervenga. Por ejemplo la luz de escalera que se apaga sola al cabo de un tiempo, una puerta eléctrica que se abre al detectar presencia, o un edificio inteligente que controla mediante ordenador la temperatura, humedad, apertura de puertas, riego, etc.